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Né à Dublin le 12 novembre 1934, d'un père officier de police et d'une mère enseignante, John McGahern grandit à la campagne où la plupart de ses livres seront situés. Il a dix ans quand sa mère meurt du cancer. Élève d'une école catholique de Carrick-on-Shannon, puis de St Patrick's Training College à Drumcondra, il s'inscrit plus tard aux cours du soir de University College, Dublin, tout en exerçant son métier d'instituteur.
Son premier roman" La Caserne"(1963) est suivi de "L'Obscur "(1965), qui lui vaut d'être condamné aussitôt par la censure pour obscénité et chassé de son poste d'enseignant. Après un exil volontaire de plusieurs année, il regagne son pays et s'installe dans le comté de Leitrim où il achète une ferme.
Il est mort à Dublin le 30 mars 2006